Методы манипулирования человеком известны достаточно давно,  в основном они пришли в социальную инженерию из арсенала различных спецслужб.

Первый известный случай конкурентной разведки относится к VI веку до нашей эры и произошёл в Китае, когда китайцы лишились секрета изготовления шелка, который обманным путём выкрали римские шпионы.

Социальная инженерия — наука, которая определяется как набор методов манипулирования поведением человека, основанных на использовании слабостей человеческого фактора, без применения технических средств.

По мнению многих специалистов, самую большую угрозу информационной безопасности представляют именно методы социальной инженерии, хотя бы потому, что использование социального хакерства не требует значительных финансовых вложений и доскональных знаний компьютерных технологий, а также потому, что людям присущи некоторые поведенческие наклонности, которые можно использовать для осторожного манипулирования.